Las negociaciones sobre el cementerio afroamericano presuntamente olvidado continúan creando controversia

Las negociaciones sobre el cementerio afroamericano presuntamente olvidado continúan creando controversia

Cantos, canciones y testimonios poderosos se produjeron cuando miembros de la Iglesia Bautista de Macedonia y la Coalición de la Iglesia se reunieron con la Comisión de Oportunidades de Vivienda del Condado de Montgomery (HOC) en una reunión pública el 5 de diciembre. Las tensiones aumentaron cuando los manifestantes llenaron la pequeña sala de reuniones y llevaron carteles caseros extendido con mensajes como “Black History Matters” y “Save Our Cemeteries”. La reunión se interrumpió después de que los comisionados salieron de la sala, y un guardia de seguridad hizo pasar a los miembros de la iglesia mientras cantaban la letra de “We Shall Overcome”.

Los manifestantes abogaban por un monumento conmemorativo en o cerca del sitio de Westwood Tower Apartments, que el HOC usa actualmente como vivienda de bajos ingresos, y solicitaron que el HOC les otorgue los derechos sobre la tierra. El estacionamiento del edificio de apartamentos supuestamente se encuentra en la parte superior del cementerio africano de Moisés, un cementerio histórico afroamericano. El condado aún no ha reconocido formalmente la existencia del cementerio.

Las reuniones públicas mensuales de HOC otorgan a los miembros de la comunidad tres minutos para testificar ante los comisionados sobre la vivienda en el condado de Montgomery. Después de que varios miembros de la Iglesia excedieron su límite de tiempo, los comisionados se frustraron.

Cuando los comisionados hicieron la transición a la segunda fase de la reunión, donde brindan respuestas a los testimonios que han escuchado en reuniones anteriores, los manifestantes continuaron cantando. Los comisionados abandonaron abruptamente la sala y la reunión llegó a su fin.

Durante los últimos dos años, la Iglesia Bautista predominantemente afroamericana de Macedonia ha luchado el HOC por los derechos de la tierra para que puedan reconocer la historia del cementerio y construir un monumento en el sitio. La controversia primero surgió cuando los desarrolladores hicieron planes para construir un estacionamiento sobre el suelo en el sitio en 2015.

“Quería saber qué fuerzas llevaron a esta comunidad a ser tan irrespetada y tan desatendida que cada rastro de su existencia se borró por completo”, dijo Marsha Adebayo-Coleman, líder del Ministerio de Justicia Social de la Iglesia. “Como ser humano, quería saber qué había sucedido y quién tomó esas decisiones sobre una comunidad humana”.

Los propietarios de los terrenos cambian de terreno: de 1910 a 1960

La existencia del cementerio está respaldada por alguna evidencia histórica. En 1911, una organización fraternal afroamericana con sede en Washington, DC, el Tabernáculo de White, compró un acre de tierra en el área de Westbard para un cementerio afroamericano. El Tabernáculo de White llevó a cabo entierros hasta mediados de la década de 1930, dijo el historiador local Dave Rotenstein.

Aunque hay evidencia física limitada disponible sin un estudio arqueológico, Rotenstein dijo que las cuentas de los residentes de Bethesda de la década de 1930 y los miembros de la comunidad descendiente, así como los registros y mapas de impuestos, indican que el cementerio existía. En 1958, White’s Tabernacle vendió el sitio a un desarrollador.

Durante la construcción de Westwood Tower Apartments en la década de 1960, algunos informes recordar casos en los que trabajadores de la construcción encontraron cuerpos. Siguieron los procedimientos de excavación y descarga, donde continuarían construyendo incluso después de encontrar restos, según Rotenstein.

Comienza la controversia: 2015-principios de 2018

A principios de 2014, los desarrolladores de Equity One compraron el área de Westbard de 22 acres, y ellos planes anunciados para reconstruirlo en febrero de 2015. Unos meses más tarde, cuando la Iglesia se enteró de la propuesta, se defendieron contra los planes de Equity One Developers de derribar los Apartamentos Westwood Tower porque querían evitar una mayor destrucción. Después de que Equity One se fusionó con Regency Centers Corporation en marzo de 2017, Regency vendió el lote de Westwood Towers al HOC.

Cerca del final de 2017, la Iglesia contrató a Rotenstein para completar la investigación necesaria para asegurar la designación histórica del cementerio bajo la ley de Preservación Histórica del Condado de Montgomery. La Iglesia nunca ha pedido que se cierre el edificio de apartamentos, y bajo designación histórica los apartamentos probablemente seguirían en uso. Sin embargo, la designación histórica comenzaría el proceso de que el Condado reconozca la supuesta historia del sitio.

Aunque dejó de trabajar con la Iglesia en junio de 2018, Rotenstein completó su investigación y distribuyó copias a los descendientes de personas enterradas en el cementerio, al Departamento de Planificación del Condado de Montgomery y a la Oficina de Preservación Histórica de Washington DC en septiembre. Aún no ha recibido una respuesta del MCPD, pero Rotenstein dijo que un arqueólogo de HPO le agradeció por localizar un cementerio de DC que había sido olvidado por más de 100 años.

Rotenstein también proporcionó una copia de su investigación al HOC. Mientras lo hacía, advirtió al HOC que, aunque la Iglesia ha sido la defensora más abierta del cementerio, apenas son representativos de toda la población interesada. Hay muchos otros descendientes que no pertenecen a la Iglesia que deberían participar en la decisión de qué hacer con la tierra y cómo conmemorarla, dijo.

La razón principal por la que la Iglesia exigió al HOC que les devolviera la propiedad fue porque afirmaron que las personas enterradas en el cementerio eran miembros de la Iglesia Bautista de Macedonia, dijo Rotenstein. Pero la investigación de Rotenstein descubrió que el cementerio estaba afiliado a la Iglesia Bautista Rock Creek, no a la Iglesia Bautista Macedonia. Dijo que espera que la Iglesia comience a involucrar a una comunidad más diversa en su defensa.

“La comunidad descendiente se extiende mucho más allá de Bethesda hasta Washington DC y en toda el área metropolitana de Washington, pero Macedonia no se está acercando para traer a estas otras personas”, dijo Rotenstein. “Exigen ser el único portavoz del cementerio, cuando en realidad hay muchas otras personas que son partes interesadas legítimas que deberían estar en la mesa discutiendo lo que debería pasar con la propiedad”.

El reverendo Segun Adebayo, de la Iglesia Bautista de Macedonia, dijo a qué congregación pertenecían las personas enterradas es insignificante para la participación de la Iglesia en el tema. Como una de las pocas instituciones afroamericanas en el área, dijo que la Iglesia se involucró para defender la historia de la comunidad afroamericana en Bethesda. La Iglesia también invita a cualquiera que se preocupe por el tema a trabajar junto a ellos en su defensa, dijo Adebayo.

Church y HOC continúan trabajando hacia la solución

A principios de este año, la Iglesia solicitó la ayuda de candidatos políticos locales en un reunión pública con el HOC En la reunión, los candidatos y defensores de la Iglesia exigieron que el HOC reconozca la existencia del cementerio y les otorgue los derechos sobre la tierra. Desde entonces, el recién elegido Ejecutivo del Condado Marc Elrich se ha convertido involucrado en la disputa. En su primera aparición pública desde que ganó el escaño, Elrich asistió a una reunión el 7 de noviembre entre la Iglesia y HOC. Aunque no ofreció su perspectiva sobre lo que debería hacerse, Elrich expresó su determinación al encontrar una resolución que complazca a ambas partes.

Antes de la reunión del 7 de noviembre, Rotenstein sugirió que el HOC forme una junta asesora de un grupo diverso de partes interesadas para encontrar una manera de permitir que los apartamentos permanezcan en uso mientras se memoriza el sitio de manera adecuada.

El HOC consideró esta recomendación y envió una carta 2 de noviembre a la Iglesia sugiriendo la formación de una junta asesora. Los líderes de la Iglesia no estaban satisfechos con la idea porque creen que la coalición preexistente de la Iglesia juega el mismo papel, dijo Adebayo.

“No hay negocio para eso”, dijo Adebayo. “El comité es solo un esfuerzo por disminuir la voz de la coalición”.

En la reunión pública del 5 de diciembre, los testimonios de los manifestantes ante el HOC les pidieron que otorguen a la Iglesia los derechos sobre la tierra y “hagan lo correcto”.

El estudiante de la American University, Robert Stubblefield, se unió al ministerio de justicia social de la Iglesia después de escuchar sobre el cementerio a través de su activismo con grupos como “Up Up for Racial Justice Montgomery County” e Impact Silver Spring. El testimonio de Stubblefield explicaba cómo los cementerios eran más que cementerios para la comunidad afroamericana: en comunidades segregadas como Bethesda, eran lugares donde la comunidad podía reunirse.

“Como un hombre afroamericano que nació y creció en este condado, el blanqueo de la historia de mi pueblo es insultante”, dijo Stubblefield antes de la reunión. “Es muy importante que la historia se cuente con esta conmemoración porque no escuchamos mucho en nuestras escuelas sobre el papel que juegan los afroamericanos para ayudar a desarrollar y encontrar este condado”.

La directora ejecutiva del HOC Shauna Sorrells dijo que el HOC está abierto a continuar reuniéndose con la Iglesia y está a favor de la memorización, pero ella argumenta que la memorización no está dentro de los límites de su departamento.

“Como agencia, crear monumentos conmemorativos y parques no es nuestra misión. Por lo general, cuando tienes un monumento en una comunidad hay un proceso que es inclusivo ”, dijo Sorrells. “Estamos sugiriendo que debería existir un proceso similar. Seríamos participantes en el proceso, pero el Departamento de Parques [would run it]. “

Mientras tanto, la Iglesia está hablando con Regency sobre la asignación de terrenos adyacentes a Westwood Towers para la construcción de un monumento y un museo. Adebayo dijo que el monumento podría actuar de la misma manera que lo hace un cementerio, permitiendo a las personas reflexionar sobre sus seres queridos perdidos, mientras que el museo contaría la historia no contada de la comunidad negra en Bethesda.

La Iglesia perseverará y continuará su defensa hasta que el cementerio reciba el reconocimiento que merece, dijo Adebayo.

Es una lucha ”, dijo Adebayo. “No pensamos que fuera un paseo por un parque”.

Una versión anterior de este artículo deletreaba incorrectamente el nombre de Dave Rotenstein. La historia ha sido actualizada en consecuencia.

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